AGENCIAS/LIBERAL Este compuesto químico también conocido como nitrato amónico, se identifica con la fórmula NH4NO3.

Qué es el nitrato de amonio, causa de la explosión en Beirut

La explosión ocurrida en Beirut, que ha sido comparada por el gobernador de la ciudad, Marwan Abboud, con lo sucedido en Hiroshima y Nagasaki durante la Segunda Guerra Mundial, fue ocasionada por 2 mil 750 toneladas de nitrato de amonio que estaban almacenadas desde hace 6 años en el depósito del puerto de la capital de Líbano.

Este compuesto químico, también conocido como nitrato amónico, se identifica con la fórmula NH4NO3 y se obtiene por neutralización de ácido nítrico con hidróxido de amonio tras la evaporación del agua. Su forma física más conocida es granulada, que se asemeja a la sal.

HISTORIA Y USO COMO FERTILIZANTE

Según el International Plant Nutrition Institute (IPNI), este químico comenzó su producción a gran escala en la década de 1940, cuando se utilizaba para crear municiones durante los períodos bélicos. Tras la Segunda Guerra Mundial, comenzó a venderse como fertilizante.

Lo que facilitó su escalada en la industria agrícola es que su producción no es tan elaborada: el gas amoníaco reacciona con ácido nítrico formando una solución concentrada. El fertilizante granulado se forma cuando una gota de la solución concentrada de nitrato de amonio se solidifica.

Previo a la solidificación, se agregan pequeñas cantidades de minerales carbonatados para contrarrestar sus propiedades explosivas, pues cuando está sensibilizado o durante su descomposición, puede volverse inestable. También al ser combinado con aceite, diesel, carbón de leña, azufre, finos de metal u otras sustancias combustibles.

USO EN EXPLOSIVOS Y OTROS PELIGROS

“Una de las formas de baja densidad de nitrato de amonio perlado (granulado) se utiliza ampliamente como un explosivo en la industria de la minería, las canteras y en la construcción. Es intencionalmente poroso para permitir una rápida absorción de fuel-oil (combustible derivado del petróleo)”, señala el IPNI.

Debido a esta capacidad destructiva -y a que organizaciones terroristas como Hezbollah han hecho uso de él para fabricar explosivos-, su uso está regulado en muchos países del mundo y México no es la excepción, pues la Ley Federal de Armas de Fuego y Explosivos lo tiene catalogado como un químico que, para operarse, requiere permisos de la Secretaría de la Defensa Nacional (Sedena).

Además, tras un derrame de este nitrato en las costas de Costa Rica en 2015, las autoridades locales informaron cómo el químico resulta peligroso para las personas: inhalado provoca tos, dolor de cabeza y dolor de garganta; ingerido provoca dolor abdominal, convulsiones, diarrea y vómitos; y al tacto provoca irritación.


Tragedias

El nitrato de amonio ha sido protagonista de numerosas tragedias -accidentales y criminales- en el mundo.

• Uno de sus primero accidentes dejó 561 muertos en 1921 en una planta de BASF, en Oppau, Alemania.

• En Francia, unas 300 toneladas de nitrato de amonio almacenado a granel en un hangar de la planta química AZF, en Toulouse, explotaron el 21 de septiembre de 2001, dejando 31 fallecidos. La deflagración se excuchó a 80 km a la redonda.

• También en Estados Unidos, una terrible explosión en la planta de West Fertilizer, en Texas, dejó 15 muertos en 2013, tras explotar un depósito de nitratos de amonio por un incendio provocado.

• El nitrato de amonio también se puede usar para fabricar explosivos. El 19 de abril de 1995, Timothy McVeigh detonó una bomba hecha con dos toneladas de fertilizante frente a un edificio federal en Oklahoma City, dejando 168 muertos y cerca de 700 heridos.


AGENCIAS

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